L'érythropoïétine (EPO) est une hormone glyco-protéique qui stimule l'érythropoïèse. Son poids moléculaire est d'environ 34'000 daltons. Elle est composée d'une chaîne polypeptidique de 165 acides aminés combinée à des hydrates de carbone représentant 40% du poids total. Le gène codant cette hormone est situé sur le chromosome 7.

Physiologiquement, la production d'érythropoïétine a lieu au niveau du cortex rénal, dans les cellules péri-tubulaires, ceci à raison de 90%, et une petite fraction de 10% est synthétisée par le foie. Il pourrait exister une fabrication 'paracrine' par les macrophages et les astrocytes (polyglobulie de certaines tumeurs astrocytaires). Cette production a lieu en fonction du degré d'oxygénation des tissus.

Les cellules fabriquent en permanence un facteur de transcription pour l'EPO ainsi que pour le VEGF (Facteur de croissance des cellules endothéliales), appelé HIF dont il existe deux sous-unités a et b. Son taux intra-cellulaire est très faible en situation de normoxie, parce qu'il est détruit en permanence par une prolyl-hydroxylase qui aboutit à mécanisme d'ubiquitinylation. En cas d'hypoxie, on observe une accumulation de HIF et une transcription exagérée d'EPO et de VEGF.

Schéma expliquant la fabrication constante du facteur HIF dont il existe deux sous-unités a et b. L'isomère a est continuellement complexé par une prolyl-hydroxylase en relation avec la protéine VHL (anormale dans la maladie de Van Hippel Lindau) et soumis à l'ubiquitinylation et à la destruction dans le protéasome. En cas d'hypoxie, la prolyl-hydroxylase est inhibée et le facteur HIF vient stimuler la production du mRNA pour l'EPO et le VGF.

L'hypoxie provoque une augmentation de la production d'EPO, en particulier lors de séjours en altitude et au cours de diverses anémies. Certaines hormones peuvent augmenter la synthèse de l'EPO: thyroxine, androgènes, prolactine et insuline. Lors de polykystose rénale ou d'hypernéphrome, la prolifération des cellules du cortex rénal entraîne une synthèse accrue de l'EPO.

Compteur français