Le virus EBV


En 1958, Denis Burkitt décrivit un cancer de l'enfant fréquent en Afrique, apparemment en relation avec les données climatiques de la région d'observation. En 1964, Anthony Epstein et Yvonne Barr découvrirent des particules virales en microscopie électronique dans une lignée cellulaire issue de ce lymphome particulier.

Infection virale

Environ 90% des habitants de notre planète sont infectés par le virus EBV et constituent des porteurs permanents pendant toute leur vie. Le virus est transmis par voie salivaire, très tôt dans l'enfance dans la plupart des pays en voie de développement, plus tardivement à l'adolescence ou à l'âge adulte dans les pays développés. Une fois la barrière épithéliale de l'oropharynx infectée, le virus se développe dans les cellules lymphatiques B et le virus persiste indéfiniment dans les cellules B de mémoire. Le virus continue à être produit au niveau de la salive pendant des années après l'infection primaire.

In vitro, l'infection par le virus d'Epstein-Barr entraîne une transformation de lymphocytes normaux en des lignées lymphoblastoïdes (cf. Thomson M.P et al).

Manifestations biologiques de l'infection par l'EBV

Un certain nombre de protéines sont synthétisées par les cellules infectées par l'EBV et peuvent être détectées (notamment par immuno-histochimie). Nous citerons notamment

EBNA1 : (Epstein-Barr Nuclear Antigen) cette protéine permet la réplication du génome viral et l'immortalisation de la cellule B infectée. Le gène de cette protéine est transmis lors de la mitose.

EBNA2 : c'est un co-activateur de transcription des gènes viraux et cellulaires (notamment c-myc) qui est essentiel également pour l'immortalisation de la cellule porteuse.

EBNA3, notamment dans sa forme 3C, qui permet de déborder le point de contrôle en rapport avec la protéine du rétinoblastome (pRb) et accroit la production de la protéine LMP1 (cf. plus bas).

EBNA-LP : entraîne une inactivation des protéines p53 and pRb, et stimule les facteurs de transcription cellulaires.

LMP1 : mimique le signal induit par la liaison à la protéine de surface CD40 et entraîne une activation permanente du récepteur ainsi que du niveau de bcl-2 (facteur anti-apoptotique).

Conséquences cliniques de l'infection par l'EBV

La plupart du temps, cette infection virale reste latente. Chez les jeunes adultes ou les adolescents, la primo-infection se traduit souvent par une mononucléose infectieuse (maladie infectieuse caractérisée par l'association d'une angine, d'une poly-adénopathie et d'un syndrome mononucléosique, cette maladie bénigne est souvent très invalidante, guérit spontanément).

Deux types de cancers sont clairement reliés à l'EBV.

Le lymphome de Burkitt endémique (survenant chez l'enfant),

Le lymphome de Burkit sporadique, (survenant chez l'adulte ou l'enfant),

Le cancer naso-pharyngien, survenu chez des patients sans antécédents alcoolo-tabagiques majeurs, est un cancer surtout observé en Asie du Sud-Est et dans le Maghreb.

D'autres associations ont été proposées avec l'EBV mais semblent plus douteuses.

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